Diez Preguntas

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    23-Nov-2015

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  • DIEZ PREGUNTAS (Y ALGUNAS RESPUESTAS) SOBRE EL URANIOEN LA COMARCA DEL DUCADO (18 de Diciembre de 2008)

    Este documento pretende dar datos y responder a algunas de las preguntas que surgen con la preocupante situacin que seha generado en la comarca de los pinares del ducado como consecuencia de la adjudicacin de permisos para larealizacin del proyecto de explotacin de las minas de uranio existentes en la zona.

    Queremos Futuro, quiere aprovechar este documento para hacer llegar a las gentes de nuestros pueblos su absolutorechazo a la explotacin de estas minas por considerar que atentan de forma gravsima e irremediable contra elmedioambiente de nuestra zona y contra el futuro de nuestra comarca, de sus pueblos y de sus gentes.

    Queremos Futuro pedir explicaciones al Sr. Zapatero y al Sr. Barreda, sobre las promesas de futuro que pblicamentehicieron para nuestra comarca con motivo del incendio y como encajan las actuaciones de desarrollo planteadas en el PlanIntegral con el proyecto de arrasar los recursos naturales, paisajsticos y medioambientales de nuestra comarca.

    Aunque es recomendable leerse la totalidad del documento, para una visin ms rpida y esquemtica sehan subrayado en negrita los aspectos ms importantes

    1. Es peligroso vivir cerca de un yacimiento de uranio?

    No. El uranio es un metal que se encuentra en pequeas cantidades en la naturaleza. Existe uranio (y radioactividad),aunque en nfima proporcin, en el suelo, en el agua, en el aire y en la comida. En cifras globales, se estima que en lacorteza terrestre hay uranio en 4 partes por milln (4ppm). Pese a lo que algunos colectivos han asegurado, no existe ni unsolo estudio cientfico que vincule la residencia prolongada junto a un yacimiento de uranio con el desarrollo deenfermedades graves. Hace cuatro aos surgi en Espaa un intento de crear una Asociacin para Residentes en lasProximidades de Yacimientos de Uranio que, de momento, parece no haber fructificado.

    2. Cundo empieza a ser peligroso el uranio? Qu se hace con el mineral desde que se extrae de latierra hasta que llega a una central nuclear?

    El uranio se presenta en la Naturaleza en bajsimos grados de pureza (muy pocas partes por milln). Ello implicaque habitualmente hay que extraer entre 20.000 y 30.000 kilos de mineral para obtener un kilo de uranio. Adems,se presenta en tres tipos de istopos: el uranio-238, el uranio-235 y el uranio-234. De cada kilo de uranio natural, el99,284 % es uranio-238, el 0,711% uranio-235, y el 0,0085% uranio-234. De estos tres, solo el uranio-235 esfisionable y, por tanto, su energa nuclear se puede controlar en un reactor. Es decir, que solo el uranio-235 esvlido para una central nuclear. Todo ello da idea de la cantidad de mineral que ha de extraerse para poderaprovechar el uranio. Las minas a cielo abierto son enormes socavones (en las fotos 1 y 2, la mina Ranger enAustralia; en una se aprecia un camin, lo que da idea del tamao de la excavacin).

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  • Fotos1y 2: Mina Ranger a cielo abierto (Australia)

    Toda esa cantidad de mineral, adems, no puede llegar a las centrales en bruto, sino que tiene que ser sometida a variosprocesos de refinamiento. Las centrales funcionan con pastillas de uranio refinado o enriquecido: en la etapa final delproceso, una pastilla de 1,5 centmetros de dimetro por 2 centmetros de grosor produce la misma energa elctrica que810 kilos de carbn o 565 kilos de petrleo. Pero esas pastillas no salen de la nada: tras extraer ingentes cantidades demineral de la tierra, hay que someterlo a un complejo y costoso proceso. El primer tratamiento del mineral natural suelerealizarse en las propias minas, y requiere, adems, grandes cantidades de agua. El mineral se tritura, se filtra con agua yse tamiza con soluciones de cido sulfrico para separar el xido de uranio del resto del mineral (a este proceso delavado se le denomina lixiviacin). Luego se filtra y se extrae el xido de uranio mediante un proceso elctrico hastaconseguir su precipitacin. Posteriormente se centrifuga y se seca el uranio en un horno a 700 grados centgrados. Elresultado de todas estas operaciones es una sustancia amarilla, el yellow cake (pastel amarillo, xido de uranio y conuna frmula molecular de U3O8). Esta sustancia todava no es utilizable por las centrales, por lo que tiene que sertrasladada a una planta de enriquecimiento. Existen varios procedimientos para lograr uranio enriquecido. Uno de los msfrecuentes consiste en purificar el yellow cake transformndolo en un gas, hexafluoruro de uranio, corrosivo y reactivo.Ese gas se introduce en una centrifugadora, que lo gira a alta velocidad, y separa el istopo 238 del 235. El objetivo esconseguir un gas con altas concentraciones de uranio-235. El material que en ese momento se desecha, en su mayor parteconstituido por uranio-238 y, por lo tanto, radioactivo, es lo que habitualmente se denomina uranio empobrecido(aunque haya sido sometido a refinamiento), y se utiliza con frecuencia en armamento militar.

    El uranio enriquecido se prensa en forma de pastillas, que son las que utilizan las centrales nucleares. All, esas pastillasse consumen al tiempo que producen energa, y generan tomos de plutonio (muy radiotxico), neptunio, americio ytecnecio, as como un istopo artificial del uranio, el 236, tambin muy radiotxico. Como todas estas sustancias sonaltamente nocivas durante cientos y miles de aos, tienen que ser almacenadas, en condiciones estrictas deseguridad, en cementerios nucleares.

    A todo este proceso industrial que va desde la extraccin del mineral en la Naturaleza al almacenamiento de los desechosradiactivos se le denomina ciclo nuclear. La industria nuclear es, junto a la aeronutica, la que mayor nmero demedidas de seguridad y control desarrolla, en especial en las centrales, donde cualquier accidente puede ocasionar daosgraves.

    Sobre la influencia del ciclo nuclear en la salud humana se han realizado numerosos estudios, la mayora centrados en laltima etapa del proceso (las centrales, su influencia en su entorno y los trabajadores, los escapes). Sin embargo, sobreeste punto, resulta interesante conocer la opinin que tena Greenpeace hace justo ahora un ao, cuando se anunci laposibilidad de que se abriera una mina de uranio en Don Benito (Badajoz). En un documento que envi a lasprincipales autoridades extremeas aseguraba:

    La minera del uranio es una actividad muy contaminante, con demostrados efectos negativos para la salud pblica yde los trabajadores, y para el medio ambiente, adems de sus desastrosos efectos para el paisaje y el medio natural.Numerosos trabajos cientficos y diversos estudios epidemiolgicos han establecido la relacin causa-efecto entre laactividad minera del uranio y diferentes enfermedades de rin y de pulmn, adems de cncer (). La minera deluranio es la primera etapa de la secuencia de operaciones interdependientes encaminadas a producir armas nucleares

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  • o combustible para el funcionamiento de reactores nucleares. Todas las etapas producen importantes cantidades deresiduos radiactivos. Aunque se puede encontrar uranio en pequeas cantidades en casi todas partes, solo hay uraniolo suficientemente concentrado como para que su extraccin resulte rentable en muy pocos lugares. Incluso en estasreas, hay que remover ingentes cantidades de tierra para conseguir cantidades apreciables de mineral til, lo queprovoca la generacin de grandes cantidades de residuos. Para conseguir una sola tonelada de torta amarilla segeneran varios centenares de toneladas de estriles que contienen cerca del 85 por ciento de la radiactividad total delmineral de uranio original () y se producen residuos lquidos en proporcin al menos dos veces superior a lacantidad de estriles generados. Estos residuos lquidos tienen un fuerte impacto sobre el medio ambiente, ya que sontransportados a zonas lejanas por medio de ros y arroyos. Arrastradas por el viento y el agua, las partculasradiactivas de los estriles tambin pueden transportarse a cientos de kilmetros de la mina.

    Lamentablemente, Greenpeace no daba ms pistas e informacin sobre los estudios que citaba (la postura de laorganizacin ecologista acerca del uranio y la energa nuclear puede leerse en el Documento 1). En lo que a nosotros nosatae (la provincia de Guadalajara y la posible apertura de una mina en la zona de los pinares del Ducado), tres son losestudios que pueden ser ms interesantes:

    -1999. Cientficos del Centro Nacional de Epidemiologa publican un estudio en la revista Cancer, Epidemiology,Biomakers & Prevention segn el cual la tasa de incidencia de mieloma mltiple en el entorno de la central deZorita de los Canes (Guadalajara) es superior a la media nacional (EL PAIS, 19 de diciembre de 1999). Dos aosantes, un estudio del INSALUD seal que la tasa de muerte por tumor del aparato digestivo era 3-4 vecessuperior en el entorno de Zorita que en el resto de Espaa.

    -2001. Investigadores de la Unidad de Epidemiologa del Cncer del Centro Nacional de Epidemiologa delInstituto de Salud Carlos III publican los resultados de un estudio en el nmero de julio de la revistaEnviromental Health Perspectives. Segn su trabajo, queda demostrado un significativo incremento en lamortalidad por leucemia en el entorno de las instalaciones relacionadas con el combustible nuclear (minera deuranio y fabricacin de combustible).

    -2003. Especialistas de la Universidad de Alcal de Henares y del Hospital de Guadalajara publican en el nmerode julio de la revista Occupational & Environmental Medicine los resultados de un estudio, segn el cual elriesgo de padecer cncer aumenta en las cercanas de la central de Trillo (entre los